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Australia burns… 호주 전역, 전례 없는 산불 확산 ‘비상’

[NSW 주 카지노(Casino) 남쪽의 보라 릿지(Bora Ridge) 지역의 한 주택이 산불에 불타고 있다. 벌써 두 달째 이어지는 NSW 중북부 지역의 산불은 현재 50여 곳이며 이 가운데 20개 지역은 매우 위험한 상황이다. ]

이른 산불 시즌-높아진 위험성… 소방 관계자들, ‘기후변화’ 우려

퀸즐랜드 남동부, NSW 중북부의 산불이 막대한 피해를 주고 있는 가운데 빅토리아(Victoria) 및 남부 호주(South Australia) 등 호주 전역에서 산불이 발생, 확산되고 있다.
각 지역 소방대원들은 전국 곳곳에서 발생된 산불이 건조한 기후 상황에서 빠르게 번져가는 것을 막기 위해 안간힘을 다하고 있다.
극심한 가뭄을 겪었던 올해, 예년에 비해 이른 시기에 발생된 산불이 높은 기온 속에서 수그러들지 않음에 따라 호주 전역이 전례 없는 위험에 직면해 있으며 당국은 이에 대한 대처 능력에 대해서도 우려하고 있다.
빅토리아 주 지방소방청 닐 비비(Neil Bibby) 전 청장은 너무 많은 지역에서 한꺼번에 발생된 산불과 이로 인한 보다 높은 위험성을 언급하면서 “최근 수년 사이, 크리스마스 이전에 발생하는 산불 화재 건수가 증가하고 있다”고 말했다.
지난 2009년, 호주 사상 최악의 산불로 기록된 ‘Black Saturday’(2월7일 발생해 빅토리아 주 북동부 일대를 황폐화시킨 산불) 당시 최고 소방 책임관이었던 비비씨는 “빅토리아의 산불은 11월이 아닌, 보통 1월에 시작된다”며 기후변화에 대한 우려를 전했다.
그가 지적하는 것은 각 지역의 산불이 확산되는 상황에서 기온마저 급격하게 오르고 있다는 점이다. 비비씨는 “우리는 이른 시기의 산불 시즌을 겪고 있다”며 “퀸즐랜드, NSW, 남부 호주, 빅토리아 주에서도 거의 동시에 산불이 발생하는 것은 전례 없는 일”이라고 말했다.
그런 한편 지난 주 토요일(23일) 호주 언론들은 타스마니아 동부 해안 및 미들랜드 지역(Midlands region, Tasmania)이 심각한 산불 위험에 직면했으며 서부 호주(Western Australia) 남부 내륙에도 산불 경보가 내려졌다고 전했다.

▲ 빅토리아 주= 주 정부는 지난 11월 21일(목) 중부 및 북서부 지역 대해 가장 높은 단계의 산불 경보인 ‘code red’를 발령했다. 특히 경보 지역 가운데 본(Bonn), 스트라트홀런(Strathallan)의 경우 가옥이 전소되는 등 상당한 피해를 입은 것으로 알려졌다.
게다가 예년과 달리 한낮의 기온이 섭씨 40도 이상을 기록하면서 산불 대처에도 어려움을 겪고 있다. 최고 단계의 경보가 발령된 이날(21일) 스완힐(Swan Hill)은 섭씨 44도, 밀두라(Mildura)는 40.6도를 기록했다. 멜번(Melbourne) 또한 11월 들어 최고 기록인 40.9도까지 치솟았다.
빅토리아 주 기상청 케빈 토리(Kevin Tory) 선임 연구원은 이 같은 기후 상황에 대해 “전례 없는 일”이라며 “지난 30년 사이, 11월에 빅토리아 지역의 이 같은 날씨는 거의 없었다”고 말했다. 그는 이처럼 높은 기온이 산불 확산에도 영향을 미치고 있다고 우려했다.
이런 가운데 전력공급에도 문제가 발생해 8만여 지역민들이 전기를 사용하지 못했으며 질롱(Geelong), 벤디고(Bendigo), 발라랏(Ballarat)이 가장 큰 피해를 입은 것으로 나타났다.

지난 11월 20일(수) 요크 반도(Yorke Peninsula) 지역에서 발생한 산불로 거의 전소된 한 주택. 남부 호주의 산불은 다행히 발생 며칠 만에 추가 확산을 막았다.

▲ 남부 호주= 지난 11월 20일(수) 요크 반도(Yorke Peninsula) 지역에서 발생한 산불이 통제가 어려울 정도로 확산됐지만 지난 주말 현재 상당히 통제된 것으로 알려졌다.
애들레이드 기반의 미디어 ‘Adelaide Advertiser’ 보도에 따르면 지난 주 금요일(22일) 산불이 완전히 진압되지는 않았지만 추가 확산은 막은 상태이다. 하지만 주 당국은 지역민들에게 지속적인 감시와 대처 준비를 촉구했다.
이날 남부 호주 지방소방청은 요크 반도의 에디스버그(Edithburgh), 세븐로드(Seven Roads), 트로브릿지 포인트(Troubridge Point) 지역에 발령했던 산불 경보를 한 단계 내렸다.
화재가 발생한 첫날(20일), 33명이 부상을 입었으며 11채의 가옥이 피해를 입은 가운데 이후 피해 상황은 아직 집계되지 않았다.

▲ NSW= 지난 달 발생해 두 달째 이어지는 산불로 중북부 지역에서 6명이 사망했으며 가옥 피해는 600채 이상으로 늘어났다. 또 1천300개 이상의 농장 건축물이 파손됐다.
NSW 지방소방청(Rural Fire Service)에 따르면 지난 주말 현재 중북부 지역에는 50여 곳의 화재가 진행 중이며 이 가운데 20곳은 여전히 위험한 상황이다. 주 정부는 고스퍼스 마운틴(Gospers Mountain), 카지노(Casino) 남쪽 보라 릿지(Bora Ridge) 지역에 대해서는 ‘경보’에서 한 단계 높은 ‘watch and act level’을 발령했다.
이런 가운데 산불로 인한 연기가 바람을 타고 시드니 지역까지 확산되면서 올 들어 가장 심각한 대기오염 수준을 기록하기도 했다. NSW 주 보건부는 “만성 호흡기, 심장 관련 질환이 있는 경우 집에서 머무는 것이 좋다”며 “이상 증상이 나타나고 완화제를 복용해도 나아지지 않을 경우 의사의 진료를 받아야 한다”고 권고했다.

브리즈번 인근 코완코완(Cowan Cowan)의 농장지대를 불태우고 있는 거대한 규모의 산불을 막고자 소방대원들이 안간힘을 다하고 있다.

▲ 퀸즐랜드= 농어업부(Department of Agriculture and Fisheries) 발표에 따르면 지난 주 금요일(22일) 현재 QLD 산불은 15채의 주택을 전소시켰으며 1만2천 헥타르의 삼림지대에 막대한 피해를 안겼다. 이 가운데 230헥타르는 파인애플, 망고, 열대성 과일의 하나인 여지(lychee) 등 고부가 농작물을 재배하는 농장이었다.
특히 산불 지역의 야생동물들이 엄청난 위험에 직면해 있다는 지적이다. ‘Australia Zoo Wildlife Hospital’의 로지 부스(Rosie Booth) 박사는 “동물병원에서 치료를 받는 야생동물 수는 지난 10년 사이 가장 많은 수”라며 “(산불로 인해) 서식지가 계속 파괴되고 가뭄 등 극심한 기후 상황에서 동물들은 상당 기간 고통을 겪을 것”이라고 말했다.
부스 박사에 따르면 산불 시즌, 동물병원에 이송되는 개체 수는 보통 500에서 700정도이나 이번 산불 한 달 동안에만 1천100마리의 야생동물이 병원에서 치료를 받고 있다. 이는 지난 2009년 9월 산불 당시와 비교해 두 배 많은 수이다.

김지환 객원기자 jhkim@koreanherald.com.au

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